Cientistas dos EUA e da Austrália estão usando novas tecnologias em um ambicioso esforço multimilionário para desenvolver uma vacina em tempo recorde para combater o surto de coronavírus na China.

O novo vírus se espalhou rapidamente desde que surgiu no final do ano passado na China, matando mais de 810 pessoas no continente e infectando mais de 37.500. Casos foram relatados em duas dezenas de outros países.

Clique neste mapa para ver uma versão ao vivo das informações sobre vírus. O Centro Johns Hopkins de Ciência e Engenharia de Sistemas produziu este site, que exibe estatísticas sobre mortes e casos confirmados de coronavírus, ou 2019-nCoV. Imagem: Revista Johns Hopkins

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A criação de qualquer vacina normalmente leva anos e envolve um longo processo de testes em animais, ensaios clínicos em humanos e aprovações regulatórias.

Várias equipes de especialistas estão correndo para desenvolver uma mais rápida, apoiada por uma coalizão internacional que visa combater doenças emergentes, e os cientistas australianos esperam que as suas possam estar prontas

“É uma situação de alta pressão e há muito peso sobre nós”, disse o pesquisador sênior Keith Chappell, parte do grupo da Universidade de Queensland, na Austrália.

Mas o cientista acrescentou que ele teve “algum consolo”, sabendo que várias equipes ao redor do mundo estavam envolvidas na mesma missão.

“A esperança é que um deles seja bem-sucedido e possa conter esse surto”, disse ele.

Mas mesmo um período de seis meses parece agonizantemente lento com o vírus, que se acredita ter emergido de um mercado que vende animais selvagens, matando cerca de 100 pessoas todos os dias na China continental.

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Os esforços estão sendo liderados pela Coalizão de Inovações em Preparação para Epidemias (CEPI), um órgão criado em 2017 para financiar pesquisas caras de biotecnologia após um surto de Ebola na África Ocidental que matou mais de 11.000 pessoas.

Com a missão de acelerar o desenvolvimento de vacinas, o CEPI está despejando milhões de dólares em quatro projetos em todo o mundo e solicitou mais propostas.

Atacar o vírus

Os projetos esperam usar novas tecnologias para desenvolver vacinas que possam ser testadas em um futuro próximo.

O CEO do órgão, Richard Hatchett, disse que o objetivo era iniciar os testes clínicos em apenas 16 semanas.

A empresa biofarmacêutica alemã CureVac e a Moderna Therapeutics, com sede nos EUA, estão desenvolvendo vacinas baseadas no “RNA mensageiro” – instruções que instruem o corpo a produzir proteínas – enquanto a Inovio, outra empresa americana, está usando a tecnologia baseada em DNA.

As vacinas baseadas em DNA e RNA usam a codificação genética do vírus para induzir as células do corpo a produzir proteínas idênticas às da superfície do patógeno, explicou Ooi Eng Eong, vice-diretor do programa de doenças infecciosas emergentes do Duke-NUS Faculdade de Medicina em Singapura.

O sistema imunológico aprende a reconhecer as proteínas para que esteja pronto para encontrar e atacar o vírus quando ele entra no corpo.

Os pesquisadores australianos estão usando a tecnologia “grampo molecular” inventada pelos cientistas da universidade que lhes permite desenvolver rapidamente novas vacinas baseadas unicamente em uma seqüência de DNA de vírus.

Cientistas franceses do Instituto Pasteur estão modificando a vacina contra o sarampo para trabalhar contra o coronavírus, mas não esperam que ela esteja pronta por cerca de 20 meses.

Enquanto isso, o Centro Chinês de Controle e Prevenção de Doenças também começou a desenvolver vacinas, de acordo com a agência de notícias estatal Xinhua.

Riscos versus benefícios

As autoridades de saúde avaliam os riscos e benefícios nas aprovações de vacinas e, se houver uma emergência de saúde pública, o processo poderá ser abreviado, disse Ooi, da Faculdade de Medicina Duke-NUS.

Mas ele acrescentou que “paradoxalmente, se a situação melhorar, na verdade o caminho para as vacinas seria mais longo”.

“Se houver muitos desses novos casos de coronavírus por aí, você aceita algum risco, devido à enorme quantidade de benefícios que pode obter, enquanto que, se não houver muitos casos, a tolerância ao risco seria muito baixa”.

Embora não haja vacina para o coronavírus, alguns médicos estão testando uma mistura potente de medicamentos anti-retrovirais e contra a gripe para tratar os infectados, mas a ciência é inconclusiva sobre se eles são eficazes.

Por fim, os cientistas podem acabar na mesma situação em que estavam durante o surto de Síndrome Respiratória Aguda Grave (SARS) em 2002-2003 – desapareceu antes que uma vacina pudesse ser totalmente desenvolvida.

Primo próximo do novo coronavírus, o SARS se espalhou pelo mundo e matou quase 800.

Ong Siew Hwa, diretor da Acumen Research Laboratories, empresa de biotecnologia de Cingapura, disse que os esforços para desenvolver uma vacina para o novo vírus devem continuar mesmo que o surto termine.

“Eu acho que uma vacina será definitivamente importante”, disse ela. “Se não for a tempo desta rodada, é importante para a próxima vez.”

Com AFP

Créditos imagem de capa: Guia da farmácia

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