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Novo coronavírus circulou meses sem detecção antes dos primeiros casos de COVID-19 em Wuhan, China

Estudo das datas de surgimento já em outubro de 2019; Simulações sugerem que, na maioria dos casos, os vírus zoonóticos morrem naturalmente antes de causar uma pandemia

Usando ferramentas de datação molecular e simulações epidemiológicas, pesquisadores da Escola de Medicina da Universidade da Califórnia em San Diego, com colegas da Universidade do Arizona e da Illumina, Inc., estimam que o vírus SARS-CoV-2 provavelmente estava circulando sem ser detectado por no máximo dois meses antes que os primeiros casos humanos de COVID-19 fossem descritos em Wuhan, China, no final de dezembro de 2019.

Escrevendo na edição online da Science de 18 de março de 2021 , eles também observam que suas simulações sugerem que o vírus mutante morre naturalmente mais de três quartos das vezes, sem causar uma epidemia.

“Nosso estudo foi elaborado para responder à questão de quanto tempo o SARS-CoV-2 pode ter circulado na China antes de ser descoberto”, disse o autor sênior Joel O. Wertheim, PhD, professor associado da Divisão de Doenças Infecciosas e Saúde Pública Global na UC San Diego School of Medicine.

“Para responder a esta pergunta, combinamos três informações importantes: uma compreensão detalhada de como o SARS-CoV-2 se espalhou em Wuhan antes do bloqueio, a diversidade genética do vírus na China e relatórios dos primeiros casos de COVID-19 em China. Ao combinar essas linhas de evidência díspares, conseguimos estabelecer um limite máximo de meados de outubro de 2019 para quando o SARS-CoV-2 começou a circular na província de Hubei. “

Os casos de COVID-19 foram relatados pela primeira vez no final de dezembro de 2019 em Wuhan, localizada na província de Hubei, na China central. O vírus se espalhou rapidamente para além de Hubei. As autoridades chinesas isolaram a região e implementaram medidas de mitigação em todo o país. Em abril de 2020, a transmissão local do vírus estava sob controle, mas, até então, COVID-19 era uma pandemia com mais de 100 países relatando casos.

O SARS-CoV-2 é um coronavírus zoonótico, que se acredita ter saltado de um animal hospedeiro desconhecido para o homem. Numerosos esforços foram feitos para identificar quando o vírus começou a se espalhar entre humanos, com base em investigações de casos diagnosticados precocemente de COVID-19. O primeiro grupo de casos – e os primeiros genomas SARS-CoV-2 sequenciados – foram associados ao Mercado Atacadista de Frutos do Mar de Huanan, mas os autores do estudo dizem que é improvável que o grupo de mercado tenha marcado o início da pandemia porque o COVID mais antigo documentado 19 casos não tiveram conexão com o mercado.

Reportagens de jornais regionais sugerem que os diagnósticos de COVID-19 em Hubei datam de pelo menos 17 de novembro de 2019, sugerindo que o vírus já estava circulando ativamente quando as autoridades chinesas promulgaram medidas de saúde pública.

No novo estudo, os pesquisadores usaram análises evolutivas do relógio molecular para tentar localizar quando o primeiro, ou índice, caso de SARS-CoV-2 ocorreu. “Relógio molecular” é um termo para uma técnica que usa a taxa de mutação de genes para deduzir quando duas ou mais formas de vida divergiram – neste caso, quando o ancestral comum de todas as variantes do SARS-CoV-2 existia, estimado neste estudo até meados de novembro de 2019.

A datação molecular do ancestral comum mais recente costuma ser considerada sinônimo de caso índice de uma doença emergente. No entanto, disse o co-autor Michael Worobey, PhD, professor de ecologia e biologia evolutiva da Universidade do Arizona: “O caso índice pode ser anterior ao ancestral comum – o primeiro caso real desse surto pode ter ocorrido dias, semanas ou mesmo muitos meses antes do ancestral comum estimado. Determinar o comprimento desse ‘fusível filogenético’ foi o cerne de nossa investigação. “

Com base neste trabalho, os pesquisadores estimam que o número médio de pessoas infectadas com SARS-CoV-2 na China foi menor que um até 4 de novembro de 2019. Treze dias depois, eram quatro indivíduos e apenas nove em 1º de dezembro de 2019 As primeiras hospitalizações em Wuhan com uma condição posteriormente identificada como COVID-19 ocorreram em meados de dezembro.

Os autores do estudo usaram uma variedade de ferramentas analíticas para modelar como o vírus SARS-CoV-2 pode ter se comportado durante o surto inicial e nos primeiros dias da pandemia, quando era em grande parte uma entidade desconhecida e o escopo da ameaça à saúde pública ainda não totalmente compreendido .

Essas ferramentas incluíam simulações de epidemias com base na biologia conhecida do vírus, como sua transmissibilidade e outros fatores. Em apenas 29,7% dessas simulações, o vírus foi capaz de criar epidemias autossustentáveis. Nos outros 70,3%, o vírus infectou relativamente poucas pessoas antes de morrer. A média da epidemia fracassada terminou apenas oito dias após o caso índice.

“Normalmente, os cientistas usam a diversidade genética viral para obter o momento em que um vírus começou a se espalhar”, disse Wertheim. “Nosso estudo acrescentou uma camada crucial a essa abordagem, modelando por quanto tempo o vírus poderia ter circulado antes de dar origem à diversidade genética observada.

“Nossa abordagem produziu alguns resultados surpreendentes. Vimos que mais de dois terços das epidemias que tentamos simular foram extintas. Isso significa que se pudéssemos voltar no tempo e repetir 2019 cem vezes, duas em cada três vezes, COVID- 19 teria fracassado por conta própria sem deflagrar uma pandemia. Essa descoberta apóia a noção de que os humanos são constantemente bombardeados com patógenos zoonóticos. “

Wertheim observou que, mesmo com o SARS-CoV-2 circulando na China no outono de 2019, o modelo dos pesquisadores sugere que ele estava circulando em níveis baixos até pelo menos dezembro daquele ano.

“Diante disso, é difícil conciliar esses baixos níveis de vírus na China com alegações de infecções na Europa e nos Estados Unidos ao mesmo tempo”, disse Wertheim. “Eu sou bastante cético em relação às alegações de COVID-19 fora da China naquela época.”

A cepa original de SARS-CoV-2 tornou-se epidêmica, escrevem os autores, porque era amplamente dispersa, o que favorece a persistência, e porque prosperava em áreas urbanas onde a transmissão era mais fácil. Em epidemias simuladas envolvendo comunidades rurais menos densas, as epidemias foram extintas de 94,5 a 99,6 por cento das vezes.

Desde então, o vírus sofreu várias mutações, com várias variantes se tornando mais transmissíveis.

“A vigilância da pandemia não estava preparada para um vírus como o SARS-CoV-2”, disse Wertheim. “Estávamos procurando o próximo SARS ou MERS, algo que matasse pessoas em uma taxa alta, mas, em retrospectiva, vemos como um vírus altamente transmissível com uma taxa de mortalidade modesta também pode derrubar o mundo.”

Os co-autores incluem: Jonathan Pekar e Niema Moshiri, UC San Diego; e Konrad Scheffler, Illumina, Inc.

O financiamento para esta pesquisa veio, em parte, dos National Institutes of Health (concessões AI135992, AI136056, T15LM011271), do Google Cloud COVID-19 Research Credits Program, da David and Lucile Packard Foundation, da University of Arizona e da National Science Foundation (concessão 2028040).

Fonte: Universidade da Califórnia – San Diego – Jonathan Pekar, Michael Worobey, Niema Moshiri, Konrad Scheffler, Joel O. Wertheim. Cronometrando o caso índice SARS-CoV-2 na província de Hubei . Science , 2021; eabf8003 DOI: 10.1126 / science.abf8003

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Paulo Fernando De Barros

Colunista e editor para a Noruega em Duna Press Jornal e Magazine, reportando os assuntos e informações sobre atualidades culturais, sócio-políticas e econômicas da região.
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