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Amizade entre os rivais do título Palou e O’Ward começou no Japão

A batalha pelo campeonato NTT INDYCAR SERIES de 2021 termina neste domingo com o Acura Grand Prix de Long Beach, e enquanto os dois protagonistas estão em apenas sua segunda temporada completa, sua história data de antes da SÉRIE NTT INDYCAR.

O líder do campeonato Alex Palou e o segundo colocado Pato O’Ward se consideram competidores desde que os dois competiram na Super Fórmula no Japão em 2019. Palou estava competindo na série em tempo integral, enquanto O’Ward disputou três corridas no meio da temporada.

Palou, agora o piloto da Honda No. 10 NTT Data Chip Ganassi Racing, abraçou O’Ward fora da pista. Não foi uma relação gelada na época, e nem mesmo agora, já que os dois trocaram a liderança do campeonato várias vezes nesta temporada, com Palou segurando uma vantagem de 35 pontos sobre O’Ward chegando ao final da temporada.

“Acho que temos mais relacionamento do que algumas pessoas pensam”, disse Palou. “Mas não no caminho certo. Não brigamos muito lá. Eu estava fazendo a temporada inteira e ele não. Nós nos conhecemos pessoalmente mais, eu acho, do que as pessoas pensam”.

Palou, então com 22 anos, almejava um campeonato de série ao dirigir o nº 64 da TCS Nakajima Racing. O’Ward, então com 20 anos, estava fazendo experiências em corridas internacionais como piloto de desenvolvimento da Red Bull e executando o No. 15 para a equipe Mugen.

O mexicano O’Ward fez sua primeira largada na quarta corrida da temporada no Fuji Speedway. Coincidentemente, essa foi a corrida em que o espanhol Palou conquistou sua primeira e única vitória na Super Fórmula da pole.

Naquela temporada, Palou marcou três pole position e registrou duas voltas mais rápidas, além de sua vitória. Isso culminou em um terceiro lugar no campeonato, mas ele estava a caminho do título da série até que uma falha mecânica o forçou a terminar em 19º no final da temporada em Suzuka.

Na última corrida da Super Fórmula de O’Ward no Circuito Internacional de Okayama, ele viu o que se tornou uma visão familiar para muitos competidores da SÉRIE NTT INDYCAR nesta temporada: os rastros dos pneus de Palou. Palou terminou a corrida em quarto, enquanto O’Ward estava duas posições atrás em sexto.

Palou disse que a chegada de O’Ward ao Japão foi uma visão bem-vinda. Ele admitiu que correr no Japão às vezes era solitário. A barreira do idioma o impedia de falar com muitas pessoas, e a mudança de horário tornou difícil falar com amigos e familiares que não podiam viajar para vê-lo porque era muito caro.

Então, quando um companheiro que fala espanhol chegou na série, Palou, que se considera não alguém que sai do seu caminho para falar com as pessoas, se apresentou a O’Ward.

“Nós conversamos quando ele veio e, obviamente, como nós dois falamos espanhol, é super fácil de se conectar”, disse Palou. “Nós dois somos muito abertos e conversamos muito. Foi divertido tê-lo ali. Eu não acho que nós dois estaríamos aqui hoje lutando pelo campeonato”.

Palou disse que, no Japão, os dois só se conectaram enquanto estavam na pista de corrida, porque O’Ward não estava morando no Japão como Palou. E quando eles conversaram, Palou admite que a maior parte da discussão foi sobre a SÉRIE NTT INDYCAR.

O’Ward chegou à série depois de competir em sete das 10 primeiras corridas da temporada 2019 da NTT INDYCAR SERIES pela Carlin. Palou estava tentando encontrar seu caminho para os Estados Unidos para competir na principal série de rodas abertas da América do Norte e usou O’Ward para aprender sobre a série.

Especificamente, Palou queria saber sobre ovais.

O’Ward não competiu no final da temporada em Suzuka, mas pouco sabiam os dois que a corrida em Okayama em 29 de setembro de 2019 não seria a última vez que os dois pilotos competiriam um contra o outro. Pouco mais de oito meses depois, os dois pilotos estavam em tempo integral na SÉRIE NTT INDYCAR.

O’Ward pousou no nº 5 Arrow McLaren SP Chevrolet, enquanto Palou competiu em sua temporada de estreia no nº 55 Dale Coyne Racing com a equipe Goh Honda. Ambos os pilotos continuaram sua conexão no ano passado com os melhores dias da carreira na Road America em julho.

Palou conseguiu seu primeiro pódio na carreira, um terceiro, no Road America-1. Ele seguiu no dia seguinte com seu melhor início da temporada de terceiro. Alinhando-se na frente de Palou no Road America-2 estava O’Ward, que marcou sua primeira pole na carreira.

Era quase impossível prever que a temporada 2019 da Super Formula seria o prólogo da batalha de 2021 pela Astor Challenge Cup. Palou está pronto para usar sua vantagem de campeonato de 35 pontos para terminar a incrível história deste fim de semana nas Ruas de Long Beach.

Mas primeiro ele deve se defender de um amigo, não um rival, de dois anos.

Fonte: NTT IndyCar


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Wesley Lima

Colunista associado para o Brasil em Duna Press Jornal e Magazine, reportando os assuntos e informações sobre atualidades culturais, sócio-políticas e econômicas da região.
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